Investigación

Académica Ana Lucía Prieto avanza en estudio sobre revalorización de recursos hídricos y gana nueva beca

Durante 2021 la profesora Ana Lucía Prieto, actual Subdirectora del Departamento de Ingeniería Civil, se adjudicó una Beca Santander para Movilidad Internacional de Profesores, lo que permitió extender su campo de acción a temas de desarrollo sostenible y economía circular en producción de H2 verde a partir de residuos líquidos. La beca consistió en una estadía corta de investigación en el Institute for Technology Assessment and Systems Analysis - Karlsruhe Institute of Technology (ITAS -KIT, Karlsruhe, Alemania), donde trabajó en conjunto con el grupo “Sociotechnical Energy Futures”, liderado por Dr. Witold Roger Poganietz.

En términos generales, ¿de qué trata la investigación?

Como ingenieros e ingenieras trabajamos para desarrollar tecnología con un propósito en particular. El de esta investigación en particular es el tratamiento de aguas residuales con enfoque en revalorización, es decir,recuperar recursos valiosos a partir de estos efluentes. Actualmente, el hidrógeno verde se perfila como una de las principales alternativas para la descarbonización de la matriz energética en Chile. En nuestro laboratorio, desarrollamos tecnologías para generación de bioH2 a partir de efluentes industriales ricos en materia orgánica. Además de apuntar hacia una economía circular en el manejo de aguas residuales, nuestra colaboración con el ITAS-KIT nos permite explorar aspectos de sustentabilidad en la implementación de tecnologías waste-to-H2 en el contexto chileno.

En otras palabras, estamos aprendiendo cómo desarrollar instrumentos para medir la sustentabilidad de las tecnologías antes de que lleguen a la implementación final, tomarlas en la etapa de desarrollo y hacer estos análisis para visualizar cómo se perfilan en el futuro, si realmente tienen cabida dentro de una sociedad, y/o de un país en particular. Estos análisis deben ser enfocados al contexto local en donde se va a implementar la tecnología. 

Nosotros desarrollamos alternativas de tratamiento que incluyen procesos anaeróbicos y tecnología de membranas (e.g., AnMBRs y CBMems) para recuperación de H2 a partir de RILes vitivinícolas. La implementación de estos sistemas en Chile se encuentra en su infancia, por lo que es necesario analizar no sólo los aspectos técnicos de estas tecnologías, sino la factibilidad y sustentabilidad de su implementación en el ámbito local. Con nuestros colegas de ITAS-KIT, estamos desarrollando instrumentos para cuantificar la sustentabilidad de estos sistemas y apoyar la toma de decisiones en cuanto a implementación de tecnologías waste-to-H2 en Chile.

¿En qué estado va la investigación?

En el corto plazo, Montserrat Rodríguez, estudiante del Magíster en Recursos y Medio Ambiente Hídrico, de la cual soy profesora guía, está finalizando un artículo de revista de su investigación, el cuál será publicado a principios del próximo año. Este proyecto evalúa la sustentabilidad en la implementación de un sistema A2MBR para revalorización de aguas servidas en V Región.  Por otro lado, obtuve la International Excellence Fellowship del KIT para continuar la investigación que se enfoca en H2, así que volveré a Alemania en mayo del 2023, pero ahora financiada por fondos del KIT.

¿Cómo fue la experiencia?

Es una experiencia única y enriquecedora el vivir en un país con un idioma y costumbres completamente diferentes a las nuestras. Salir de nuestra zona de confort nos hace crecer como seres humanos y profesionales. Dada la oportunidad, siempre le recomiendo a mis estudiantes el vivir experiencias como esta. 

El personal del instituto es excelente, el cuál (curiosamente) está conformado en su mayoría por mujeres, en un ambiente muy interdisciplinario. Durante mi estadía se hicieron muchas actividades para socializar las investigaciones con la comunidad universitaria y público general de la ciudad de Karlsruhe. Además de realizar varias charlas ante los colegas del KIT, tuve la oportunidad de participar en la serie de seminarios Technik kontrovers con enfoque en H2 (“WasserStoff der Träume“), exponiendo mi investigación en un lenguaje menos “académico”, para que fuera fácil de comprender para los vecinos de la ciudad.

En cuanto a Karlsruhe, esta ciudad es muy bonita, con muchas áreas verdes para caminar, hacer deportes, y que también está muy cerca de otras ciudades importantes que tuve la oportunidad de conocer.

A modo personal, ¿qué la motivó a investigar este tema en particular? 
Nuestra tarea como investigadores es mover continuamente la barrera del conocimiento. Sin embargo, no nos podemos olvidar que vivimos en un mundo con recursos finitos y que nuestras acciones tienen consecuencias sobre el resto. Creo que es nuestro deber garantizar la sustentabilidad de los desarrollos tecnológicos que hacemos. En mi línea de trabajo, la aceptación de nuevos procesos de tratamiento es fundamental para que se mantengan operativos en el tiempo. 
 

¿Cómo motivaría a más mujeres a participar en carreras científicas? 

La ciencia promueve la innovación y la solución de problemas nuevos y complejos que nos afectan como sociedad. Las mujeres en particular somos naturalmente orientadas al detalle, lo que nos lleva a cuestionar y mejorar nuestro entorno. Esta es una característica clave para ser científica(o). Además, hacer ciencia es muy divertido y satisfactorio.

Las invito a que elijan la ciencia como carrera. Nosotras tenemos todas las aptitudes. ¡A cambiar el paradigma!.

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